Un professeur bulgare réalise son rêve de créer un pôle d’excellence technologique de classe mondiale

Le professeur Martin Vachev, responsable de la création de l'INSAIT. [Dnevnik]

En avril, Sofia a accueilli l’INSAIT, un nouvel institut dédié à informatique, l’intelligence artificielle (IA) et la technologie qui vise à développer un centre de recherche de classe mondiale, à garder les talents en Bulgarie et à attirer des scientifiques internationaux de premier plan en offrant des installations de recherche et une rémunération compétitives sur le plan international.

L’idée derrière le projet de l’INSAIT est de remédier aux lacunes actuelles du secteur et de s’appuyer sur les avantages comparatifs. Malgré les traditions positives des années 1980, l’état actuel de la science et de la recherche en Bulgarie et en Europe de l’Est reste peu compétitif par rapport à l’Occident.

Elle a cependant ses avantages : une main-d’œuvre qualifiée et un sens du « stay hungry, stay foolish » (« soyez insatiables, soyez fous »), comme l’a dit Steve Jobs.

L’INSAIT est situé à Sofia, qui figurait parmi les 20 premières villes technologiques d’Europe en 2021, selon le FT.

L’Institut est l’œuvre du professeur Martin Vechev, un informaticien de premier plan, professeur titulaire à l’ETH Zurich et membre d’ELLIS (European Laboratory for Learning and Intelligent Systems).

Il a 20 ans d’expérience dans des instituts de renommée mondiale et souhaite développer et améliorer l’environnement technologique et scientifique de son pays, en comblant le fossé entre l’Europe de l’Est et de l’Ouest.

Le projet remonte à 2003, lorsqu’il a postulé pour des bourses d’études à Cambridge. Il raconte que lorsqu’on lui a demandé « Que ferez-vous dans 30 ans ? », il a répondu : « Créer un centre de renommée mondiale en Bulgarie, en suivant l’exemple de Cambridge ».

L’INSAIT vise à résoudre le problème central de la région : la revitaliser et en faire une puissance scientifique et de recherche de niveau mondial dans l’un des secteurs économiques les plus importants aujourd’hui – l’intelligence artificielle et l’informatique.

Il couvre également des sujets clés tels que l’apprentissage automatique, l’informatique quantique, la sécurité des informations, la robotique, etc.

Comme l’explique M. Velchev, l’IA trouve déjà des applications dans tous les domaines de la vie comme la médecine, les voitures autonomes, la sécurité de l’information et marchés financiers. Selon lui, la recherche sur l’IA revêt une importance stratégique pour tout pays qui souhaite avoir une économie compétitive.

« L’Europe de l’Est regorge de brillants esprits scientifiques, mais les aspirations des gens sont souvent limitées en raison du manque d’installations, de financement et de soutien. Cela a entraîné une “fuite des cerveaux” hors d’Europe de l’Est, un problème systémique qui décourage l’innovation. L’INSAIT est parfaitement placé pour inverser cette tendance et être compétitif au niveau mondial », explique M. Vechev.

La fuite des cerveaux a entravé l’innovation en Europe de l’Est, car les personnes hautement qualifiées partent à l’Ouest pour étudier et faire progresser leur carrière.

En Bulgarie, entre 1990 et 2007, date de son adhésion à l’Union européenne, on estime que 60 000 personnes sont parties chaque année. La Bulgarie est confrontée à de nombreux défis économiques, mais beaucoup d’entre eux sont liés à la démographie du pays.

La baisse de la croissance démographique, le taux de mortalité élevé, le vieillissement de la population et l’émigration constante des jeunes talents constituent des menaces importantes pour le pays.

Ce qui pourrait être modifié

« C’est complètement nouveau pour l’Europe de l’Est », déclare M. Vechev dans un entretien accordé à Free Europe. « Nous faisons venir en Europe de l’Est les 1 % des meilleures universités du monde. »

En effet, les noms des conseils de surveillance et des conseils consultatifs du nouvel institut sont prestigieux — parmi eux figurent des professeurs des universités américaines de Yale, Princeton, Berkeley, du Massachusetts Institute of Technology et du Technion israélien.

Selon M. Vechev, le grand gagnant du projet sera la communauté scientifique bulgare. L’Institut devrait être une unité spéciale de l’université de Sofia, « St. Kliment Ohridski ».

Il emploiera environ 300 personnes, dont 25 à 30 professeurs et chercheurs, les 200 à 250 autres étant des doctorants, des chercheurs débutants et des postdoctorants. Il y aura également de nombreux étudiants en master, qui pourraient être plusieurs milliers.

Le financement de l’INSAIT est assuré pour les dix prochaines années, avec 95 millions d’euros provenant de l’État bulgare et 6 millions d’euros supplémentaires provenant de géants technologiques tels que Google, DeepMind et Amazon Web Services.

L’Institut recevra également 6 millions d’euros de la société technologique bulgare SiteGround et 500 000 euros de divers entrepreneurs et investisseurs bulgares.

L’INSAIT a bénéficié du soutien de quatre groupes parlementaires bulgares. Selon l’Institut, le financement public est sans précédent en Europe de l’Est lorsqu’il s’agit de financer la recherche scientifique pure dans un domaine très concret.

« Le gouvernement bulgare peut également faire beaucoup de choses : établir des programmes de subventions conjoints avec d’autres pays comme Israël, la Suisse, les États-Unis et d’autres, ainsi que fournir un soutien supplémentaire à l’INSAIT en le plaçant au centre de son agenda », déclare M. Vechev.

Un tel soutien aiderait l’INSAIT à attirer une expertise de classe mondiale et à former la prochaine génération de scientifiques, de chercheurs hautement qualifiés et d’ingénieurs. Ceci, à son tour, créerait plus d’opportunités d’emploi dans la région et fournirait un environnement idéal pour soutenir les startups et les entrepreneurs de la technologie profonde.

Selon l’équipe derrière l’INSAIT, les perspectives sont prometteuses pour le pays et la région.

Leur objectif à court terme est que l’INSAIT soit classé dans le top 20 européen en informatique selon csrankings.org et que dans 10 ans, l’Institut soit reconnu dans le monde entier.

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