Séisme de Strasbourg : la sécurité liée à la géothermie sous le feu des projecteurs

En décembre, la région de Strasbourg a été secouée par plusieurs tremblements de terre induits, dont un d'une magnitude de 3,5, après qu'une entreprise de géothermie effectuant des tests a injecté de l'eau à haute pression dans le sol au début de l'automne. [Leonid Andronov]

Une série de tremblements de terre mineurs provoqués par l’homme dans la région de Strasbourg, dans l’est de la France, en décembre dernier, a rappelé aux habitants locaux la question de la sécurité de l’énergie géothermique, mettant en évidence les défis auxquels est confrontée la technologie du forage profond.

En décembre, la région de Strasbourg a été secouée par plusieurs tremblements de terre induits, dont un d’une magnitude de 3,5, après qu’une entreprise de géothermie effectuant des tests a injecté de l’eau à haute pression dans le sol au début de l’automne.

Les tremblements de terre induits – ceux qui sont provoqués par l’activité humaine – avaient commencé depuis le début des tests effectués en octobre en Alsace, dans la centrale géothermique exploitée par Fonroche, une entreprise française spécialisée dans les énergies renouvelables.

Les secousses étaient directement liées aux activités de démarrage de la centrale, a déclaré l’association française des professionnels de la géothermie, l’AFPG.

« Il apparaît que la sismicité liée à la géothermie profonde dans le réservoir géologique du bassin rhénan est principalement associée aux phases de test lors des opérations de forage et de démarrage », a déclaré l’AFPG dans un communiqué. « Cette sismicité est mesurée et surveillée tout au long des phases de construction et d’exploitation pendant lesquelles les événements ne sont généralement pas ressentis », a-t-elle ajouté.

Fonroche, la société qui exploite la centrale, a confirmé à l’AFP que la secousse était liée à ses activités. Dans un communiqué, elle a indiqué que l’épisode de décembre « pourrait être la poursuite des mouvements induits par les essais entrepris » en octobre mais qu’il « s’inscrivait également dans un contexte d’activité sismique intense sur la dorsale ouest-européenne depuis plusieurs semaines ».

La région Alsace est sujette aux secousses naturelles et a mis en place un plan sismique pour mieux cartographier les risques et informer la population.

Plusieurs centrales géothermiques y sont déjà en activité, sans provoquer d’activité sismique majeure à ce jour. Les essais des centrales géothermiques qui utilisent une technologie appelée systèmes géothermiques améliorés (EGS) peuvent provoquer des secousses, mais celles-ci sont contrôlées et ne dépassent généralement pas un niveau de 2 sur l’échelle de Richter.

Pour l’industrie géothermique, les secousses de décembre, qui ont atteint un niveau de 3,5 sur l’échelle de Richter, ont été « exceptionnelles ».

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L’enjeu est d’importance : après un coup de frein lié à la pandémie de Covid-19 – un recul inédit depuis la Seconde guerre mondiale – les émissions liées à l’énergie sont reparties, et leur bilan en décembre 2020 dépassait déjà celui de 2019.

« Nous voyons cela comme une excuse pour que les gens disent non à la géothermie », a déclaré Sanjeev Kumar, responsable des politiques au Conseil européen de l’énergie géothermique (EGEC), un organisme du secteur. « Pendant des décennies, nous avons pris de l’avance sur la façon dont nous gérons cela », a-t-il déclaré à EURACTIV.

Après la secousse de décembre, les autorités françaises ont demandé à l’opérateur de fermer la centrale. Cela a déclenché un arrêt progressif et total de la circulation du fluide géothermique entre les forages de 5 km de profondeur, ce qui a provoqué un autre séisme de magnitude 2,8 le 10 avril.

Selon Fonroche, ceux-ci cesseront lorsque la centrale sera pleinement opérationnelle, car la pression de l’eau sera constante.

Une enquête est en cours pour déterminer comment et pourquoi les secousses ont été provoquées. Des tremblements de terre ont déjà été enregistrés en octobre et novembre 2019, dont un de magnitude 3,1 que l’on pense avoir été provoqué. Le gouvernement français et Fonroche ont effectué des tests scientifiques pour en découvrir l’origine, ce qui pourrait également expliquer le séisme de décembre 2020.

La centrale, qui devait être le projet géothermique le plus ambitieux de France, représentait un investissement de 90 millions d’euros et devait alimenter 15 000 à 20 000 foyers en électricité et 26 000 en chaleur directe, ainsi que le lithium de la mine.

L’unité géothermique a été construite dans la même zone qu’une centrale nucléaire récemment déclassée, à Fessenheim. Et, à l’approche des élections régionales françaises de juin, certains se sont interrogés sur le timing de ce test.

« Il y a des questions sur le timing de l’incident, et qui étaient les personnes qui ont pris les décisions », a déclaré M. Kumar.

La confiance a été brisée

Le village de La Wantzenau, près de Strasbourg, a été particulièrement touché, avec 450 demandes d’indemnisation par les assurances.

« Les dégâts sont importants. C’est une attaque contre le patrimoine », a déclaré la maire du village, Michèle Kannengieser, ajoutant que les secousses ont provoqué une peur panique collective.

« Nous ne croyons plus au projet, et nous ne sommes pas prêts d’y croire à nouveau. Je pense qu’aucune démonstration aujourd’hui, aussi scientifique soit-elle, ne pourra modifier notre position, qui me semble très légitime », a-t-elle ajouté.

Comme il ne s’agit pas d’une catastrophe naturelle, les personnes qui ne sont pas assurées ont été contraintes d’agir directement contre Fonroche. Selon Mme Kannengieser, cette situation a été difficile à gérer pour les victimes.

« Les gens ne sont toujours pas guéris de cette peur et cela reste un sujet extrêmement sensible. Dans ce village, il y a beaucoup de personnes seules, de personnes âgées, qui ont des fissures assez importantes [dans leurs murs] et qui sont seules pour défendre leurs intérêts », a-t-elle déclaré.

Selon l’association française du secteur, l’incident ne remet pas en cause les avantages plus larges de la géothermie profonde pour la transition énergétique.

« Ces évènements sismiques ne remettent pas en cause la pertinence des projets de géothermie profonde dans un tel cadre géologique, car ils restent une technologie renouvelable et sans émission pour la transition énergétique », a déclaré l’AFPG, en rappelant que plusieurs centrales sont déjà en exploitation dans le bassin du Rhin.

Selon l’EGEC, il existe plus de 150 centrales géothermiques en exploitation et plus de 300 projets de géothermie de chauffage direct en Europe, qui ont tous passé avec succès les évaluations d’impact environnemental.

Philippe Dumas, secrétaire général de l’EGEC, a déclaré que l’incident de Strasbourg montre la nécessité de renforcer l’engagement du public et de partager les meilleures pratiques en Europe. « L’aspect de la communication et de l’engagement du public fait vraiment partie des meilleures pratiques », a déclaré M. Dumas.

Mais pour les autorités locales de Strasbourg, l’incident soulève des questions fondamentales.

« L’énergie géothermique présente l’avantage d’une conversion rapide. Avec un seul projet, nous pouvons convertir des dizaines de milliers de foyers en chauffage. C’est aussi une source d’énergie dont le prix est stable et compétitif pour l’utilisateur », a déclaré Marc Hoffsess, l’adjoint au maire de Strasbourg.

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