Le coût climatique de la nouvelle course à l’espace

Le New Shepard de Blue Origin de Jeff Bezos décolle avec Jeff Bezos, Mark Bezos, Wally Funk et Oliver Daemen à bord pour un voyage dans l'espace depuis le Launch Site One, Texas, États-Unis, le 20 juillet 2021. [BLUE ORIGIN / EPA-EFE]

Le tourisme spatial est devenu une réalité le mois dernier, avec deux milliardaires qui se sont envolés pour frôler les limites de l’espace grâce à des technologies révolutionnaires. Mais les émissions de CO2 de ces voyages pourraient avoir un coût élevé pour le climat.

Le 11 juillet, le magnat du groupe Virgin Richard Branson a décollé à bord d’un avion-fusée, suivi de près par le magnat d’Amazon Jeff Bezos le 20 juillet. Ces deux voyages réussis donnent un coup de fouet au tourisme spatial, qui voit déjà des personnes réserver des billets d’une valeur de plusieurs centaines de milliers d’euros pour toucher les étoiles.

Virgin Galactic vise à mettre en place 400 voyages par an sur le long terme et à ajouter d’autres spatioports dans le monde, a déclaré un porte-parole à EURACTIV. En attendant, Jeff Bezos affirme avoir vendu pour près de 100 millions de dollars des billets pour de futurs vols de passagers.

D’autres pays, dont la Chine et la Russie, lorgnent également de tels voyages, selon Ricardo Conde, président de l’Agence spatiale portugaise.

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74 voyages autour de l’équateur

Mais ces odyssées spatiales pourraient avoir un prix élevé pour le climat.

Selon les analystes de S&P Global Sustainable1, un lancement spatial commercial utilisant des types de carburants conventionnels génère 518 tonnes d’émissions de CO2. C’est l’équivalent d’une voiture parcourant 1,8 million de miles par voie terrestre, soit l’équivalent de 74 voyages autour de l’équateur.

Ce chiffre pourrait passer à 130 000 tonnes d’émissions de CO2, si l’on se base sur les prévisions de l’industrie selon lesquelles il pourrait y avoir 250 lancements par an d’ici 2025.

« Les 1% les plus riches sont déjà responsables d’environ 50% des émissions de l’aviation. Le tourisme spatial va ajouter des quantités gigantesques de carbone et d’autres polluants dans la haute atmosphère », a déclaré Lorelei Limousin, responsable de la campagne européenne de Greenpeace pour le climat et les transports.

Les vols de Virgin Galactic ont une empreinte carbone qui équivaut approximativement à un aller-retoursur un vol entre Londres et New York, a déclaré un porte-parole du groupe à EURACTIV, ajoutant que l’entreprise s’engageait à minimiser son impact sur l’environnement.

« Virgin Galactic a déjà pris des mesures pour compenser les émissions de carbone de ses vols d’essai et examine les possibilités de compenser les émissions de carbone pour les futurs vols des clients, et de réduire l’empreinte carbone de notre chaîne d’approvisionnement », a déclaré le porte-parole.

L’entreprise de Jeff Bezos n’a pas répondu à la demande de commentaire d’EURACTIV, mais M. Bezos a déclaré que son voyage l’avait rendu plus déterminé à lutter contre le changement climatique.

« Lorsque vous regardez la planète, il n’y a pas de frontières (…) il n’y a rien. C’est une seule planète et nous la partageons, et elle est fragile », a-t-il déclaré dans une interview accordée à MSNBC aux États-Unis.

Il a ajouté que, dans quelques décennies, les industries polluantes devraient être déplacées dans l’espace – une idée que Mme Limousin a qualifiée de « farfelue ».

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Des avantages pour le climat

Certains pensent que ces missions contribueront à lutter contre le changement climatique, notamment en réutilisant et en recyclant davantage la technologie spatiale et en stimulant l’utilisation de l’observation par satellite pour suivre le réchauffement de la planète.

Les missions de tourisme spatial permettent aux entreprises de s’exercer encore et encore à la circularité, selon M. Bezos.

Parallèlement, l’évolution de la technologie spatiale pourrait contribuer à réduire le coût des capteurs et permettre le lancement d’engins plus petits et moins chers fournissant des données en temps réel sur le changement climatique. Cela signifierait des alertes plus rapides en cas de conditions météorologiques extrêmes et une meilleure modélisation de l’impact de la politique climatique.

« Lorsque nous parlons d’accès à l’espace, si celui-ci devient de plus en plus populaire, nous pensons supprimer ou réduire les coûts de mise en orbite des capteurs », a déclaré M. Conde.

Nous devons être conscients des émissions créées, mais il existe aussi des opportunités, a-t-il ajouté.

« Si vous me demandez si je suis inquiet, bien sûr, je suis préoccupé par les incendies ici dans le sud de l’Europe, car c’est un gros problème, mais je vois aussi comme une opportunité le fait que la technologie puisse s’attaquer à ces problèmes », a-t-il déclaré à EURACTIV.

L’état d’esprit a également changé au cours des dernières décennies pour aborder le sujet d’un point de vue écologique, a-t-il expliqué, affirmant que l’on se concentre désormais davantage sur l’exploration spatiale écologique – et une exploration qui ne laisse pas de débris dans l’orbite.

En effet, de plus en plus de voyages de ce type posent un autre problème : il n’y a peut-être tout simplement plus assez d’espace dans l’espace.

La quantité de débris spatiaux et la demande croissante pour de l’espace en orbite constituent l’une des principales préoccupations et nécessitent une étroite coopération internationale, a déclaré M. Conde.

De nouveaux systèmes doivent garantir que chaque partie de l’engin retourne sur Terre plutôt que de laisser davantage de débris dans l’atmosphère. Il faut également mettre en place un système permettant de rassembler les débris spatiaux existants ou de les forcer à effectuer une rentrée dans l’atmosphère, a-t-il ajouté.

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