Vladimir Poutine lance une invasion à grande échelle de l’Ukraine

Des semaines de diplomatie intense et l’imposition de sanctions occidentales à la Russie n’ont pas réussi à dissuader M. Poutine, qui avait massé entre 150  000 et 200  000 soldats le long des frontières de l’Ukraine. [EPA-EFE/SERGEI ILNITSKY]

Le président russe Vladimir Poutine a annoncé une opération militaire en Ukraine jeudi 24 février. Des explosions ont été entendues peu après dans tout le pays et son ministre des affaires étrangères a prévenu qu’une «  invasion à grande échelle  » était en cours.

Des semaines de diplomatie intense et l’imposition de sanctions occidentales à la Russie n’ont pas réussi à dissuader M. Poutine, qui avait massé entre 150  000 et 200  000 soldats le long des frontières de l’Ukraine.

«  J’ai pris la décision d’une opération militaire  », a déclaré M. Poutine lors d’une annonce télévisée surprise qui a déclenché la condamnation immédiate du président américain Joe Biden et mis les marchés financiers mondiaux en émoi.

Les centres de commandement militaire de l’Ukraine à Kiev et dans la ville de Kharkiv, dans le nord-est, ont été frappés par des missiles, a indiqué un site d’information ukrainien, tandis que les troupes russes ont débarqué dans les villes portuaires d’Odessa et de Mariupol, dans le sud du pays, a rapporté Interfax Ukraine.

Des images télévisées montrent des troupes russes stationnées en Biélorussie «  pour des exercices  » traversant le territoire ukrainien.

La portée complète de l’opération militaire russe n’était pas immédiatement claire, mais M. Poutine a déclaré : «  Nos plans n’incluent pas l’occupation de territoires ukrainiens. Nous n’allons pas imposer quoi que ce soit par la force  ».

Vladimir Poutine a appelé les soldats ukrainiens à déposer les armes, et a justifié l’opération en affirmant que le gouvernement supervisait un «  génocide  » dans l’est du pays. Il a également déclaré que l’objectif de l’opération russe était de démilitariser et de «  dénazifier  » l’Ukraine, ainsi que de traduire en justice «  ceux qui ont commis de nombreux crimes sanglants contre des civils  ».

Le Kremlin avait auparavant déclaré que les chefs rebelles de l’est de l’Ukraine avaient demandé à Moscou une aide militaire contre Kiev.

L’ampleur des attaques de jeudi n’était pas immédiatement claire, mais le ministre ukrainien des Affaires étrangères, Dmytro Kuleba, a déclaré que le pire scénario se déroulait.

«  M. Poutine vient de lancer une invasion à grande échelle de l’Ukraine. Des villes ukrainiennes pacifiques sont frappées  », a tweeté M. Kuleba.

«  Il s’agit d’une guerre d’agression. L’Ukraine se défendra et gagnera. Le monde peut et doit arrêter Poutine. Il est temps d’agir maintenant.  »

M. Biden a immédiatement mis en garde contre les «  conséquences  » pour la Russie et contre les «  pertes catastrophiques de vies humaines et la souffrance humaine  ».

Sur Twitter, il a indiqué qu’il avait parlé au président ukrainien Volodymyr Zelensky, qu’il condamnait «  cette attaque non provoquée et injustifiée des forces militaires russes  » et que les États-Unis prenaient des mesures pour rallier la condamnation internationale, notamment jeudi au Conseil de sécurité de l’ONU.

En outre, M. Biden a déclaré qu’il rencontrerait vendredi les dirigeants du G7 et des alliés des États-Unis, que des sanctions «  sévères  » seraient imposées à la Russie et qu’une assistance serait fournie à l’Ukraine,

Le secrétaire général de l’OTAN a condamné l’«  attaque irréfléchie et non provoquée  » de la Russie contre l’Ukraine.

La décision de M. Poutine est intervenue après que le président ukrainien Volodymyr Zelensky a lancé un appel émouvant aux Russes, tard dans la nuit de mercredi à jeudi, pour qu’ils ne soutiennent pas une «  guerre majeure en Europe  ».

S’exprimant en russe, M. Zelensky a déclaré que l’on mentait au peuple russe au sujet de l’Ukraine.

M. Zelensky a déclaré qu’il avait essayé d’appeler Vladimir Poutine, mais qu’il n’y avait «  aucune réponse, que du silence  », ajoutant que Moscou avait maintenant environ 200 000 soldats près des frontières de l’Ukraine.

Plus tôt dans la journée de mercredi, les dirigeants séparatistes de Donetsk et de Lougansk ont envoyé des lettres distinctes à M. Poutine, lui demandant de les «  aider à repousser l’agression de l’Ukraine  », a déclaré le porte-parole du Kremlin, Dmitri Peskov.

Les deux lettres ont été publiées par les médias d’Etat russes et sont toutes deux datées du 22 février.

Ces appels ont été lancés après que M. Poutine a reconnu leur indépendance et signé avec eux des traités d’amitié comprenant des accords de défense.

Un moment de péril

Pendant des semaines, Vladimir Poutine a fait face à un flot de critiques internationales sur la crise, certains dirigeants occidentaux affirmant qu’il n’était plus rationnel.

L’annonce de l’opération militaire est intervenue avant un sommet de dernière minute auquel participaient les dirigeants de l’Union européenne, prévu jeudi à Bruxelles.

Les 27 pays de l’Union ont également imposé des sanctions au ministre russe de la Défense, Sergueï Choïgou, et à des personnalités de haut rang, notamment les commandants de l’armée, de la marine et de l’armée de l’air russes, dans le cadre de la vague de sanctions occidentales qui a suivi la tentative de M. Poutine de redessiner les frontières de l’Ukraine.

Le Conseil de sécurité des Nations unies s’est réuni mercredi en fin de journée pour sa deuxième session d’urgence en trois jours consacrée à la crise. Le Secrétaire général de l’ONU, António Guterres, a adressé à M. Poutine un appel personnel qui est resté lettre morte.

«  Président Poutine, cessez d’attaquer l’Ukraine avec vos troupes, donnez une chance à la paix, trop de gens sont déjà morts  », a déclaré António Guterres.

L’ambassadrice américaine auprès des Nations unies, Linda Thomas-Greenfield, a prévenu qu’une invasion russe totale pourrait déplacer cinq millions de personnes, déclenchant une nouvelle crise de réfugiés en Europe.

Avant l’annonce de M. Poutine, l’Ukraine avait exhorté ses quelque trois millions de citoyens vivant en Russie à partir.

«  Nous sommes unis dans la conviction que l’avenir de la sécurité européenne se décide en ce moment même, ici, chez nous, en Ukraine  », a déclaré le président Zelensky lors d’une apparition conjointe dans les médias avec les dirigeants polonais et lituaniens en visite.

Selon les capitales occidentales, la Russie a rassemblé 150  000 soldats aux frontières de l’Ukraine avec la Russie, la Biélorussie et la Crimée occupée par la Russie, ainsi que sur des navires de guerre en mer Noire.

L’Ukraine compte environ 200  000 militaires et pourrait appeler jusqu’à 250 000 réservistes.

Les forces de Moscou sont beaucoup plus importantes — environ un million de militaires en service actif — et ont été modernisées et réarmées ces dernières années.

Le coût élevé de la guerre

L’Ukraine a toutefois reçu des membres de l’OTAN des armes antichars perfectionnées et quelques drones. D’autres ont été promis, les alliés s’efforçant de dissuader une attaque russe ou du moins de la rendre coûteuse.

Les bombardements se sont intensifiés ces derniers jours entre les forces ukrainiennes et les séparatistes soutenus par la Russie — un soldat ukrainien a été tué mercredi, le sixième en quatre jours — et les civils qui vivent près du front ont peur.

Dmitry Maksimenko, un mineur de 27 ans de la ville de Krasnogorivka, tenue par le gouvernement, a déclaré à l’AFP qu’il avait été choqué lorsque sa femme est venue lui dire que Vladimir Poutine avait reconnu les deux enclaves séparatistes soutenues par la Russie.

 « Elle m’a dit : «  Tu as entendu la nouvelle ? ». Comment aurais-je pu le savoir ? Il n’y a pas d’électricité, et encore moins d’internet. Je ne sais pas ce qui va se passer ensuite, mais pour être honnête, j’ai peur  », a-t-il déclaré.

Dans un village russe situé à une cinquantaine de kilomètres de la frontière, des journalistes de l’AFP ont vu du matériel militaire, notamment des lance-roquettes, des obusiers et des réservoirs de carburant montés sur des trains s’étendant sur des centaines de mètres.

La Russie exige depuis longtemps que l’Ukraine ne puisse jamais rejoindre l’OTAN et que les troupes américaines se retirent d’Europe de l’Est.

S’adressant à des journalistes, M. Poutine a énoncé mardi 22 février un certain nombre de conditions strictes si l’Occident voulait désamorcer la crise, affirmant que l’Ukraine devait renoncer à son ambition d’adhérer à l’OTAN et devenir neutre.

Washington a annoncé mercredi des sanctions à l’encontre du gazoduc Nord Stream 2, que l’Allemagne avait auparavant effectivement suspendu en interrompant la certification.

L’Australie, la Grande-Bretagne, le Japon et l’Union européenne ont également annoncé des sanctions.

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