Maladie de Lyme : un nouveau vaccin pourrait changer la donne

Le changement climatique est soupçonné d’être l’un des facteurs à l’origine de la hausse de cas de maladie de Lyme, ainsi que les changements dans l’utilisation des sols, la dispersion des tiques hôtes et d’autres modifications de l’environnement dues à l’homme. [SHUTTERSTOCK]

Le nombre de cas de maladie de Lyme est en augmentation dans l’UE. Jusqu’à présent, les seules mesures de prévention sont les habits et le retrait rapide de la tique, mais un nouveau vaccin en cours de développement pourrait changer la donne.

Avec plus de 360 000 cas signalés au cours des deux dernières décennies, la maladie de Lyme, également appelée borréliose de Lyme, est la zoonose la plus répandue en Europe, transmise à l’homme par la morsure de tiques infectées.

Dans la plupart des cas, la maladie de Lyme peut être traitée avec succès par des antibiotiques pris pendant plusieurs semaines. Mais si les premiers symptômes, tels que la fatigue, la fièvre ou les maux de tête, sont négligés et ne sont pas traités, l’infection peut se propager aux articulations, au cœur et au système nerveux, entraînant des effets considérables sur la santé.

Il n’existe actuellement aucun vaccin contre la maladie. Selon le Centre européen de prévention et de contrôle des maladies (ECDC), les mesures préventives les plus importantes restent le port de vêtements appropriés dans les zones infestées de tiques et le retrait précoce des tiques fixées.

Le Parlement européen alerte sur la maladie de Lyme

Les eurodéputés ont réclamé des lignes directrices à l’UE sur la maladie de Lyme, cette affection transmise par la tique qui touche entre  650 000 et 850 000 Européens chaque année et dont le diagnostic demeure incertain.

Le vaccin VLA15 en cours d’essai clinique 

Mais cela pourrait bientôt changer. Lundi (19 juillet), les sociétés pharmaceutiques Valneva SE et Pfizer ont annoncé avoir recruté 625 participants âgés de 5 à 65 ans pour l’essai de phase 2 de leur vaccin candidat contre la maladie de Lyme, le VLA15.

L’objectif de l’essai vise à démontrer l’innocuité et l’immunogénicité jusqu’à l’âge de 5 ans et d’évaluer le calendrier de vaccination optimal pour la phase 3.

Juan Carlos Jaramillo, médecin en chef de Valneva, a déclaré qu’il s’agissait d’une étape importante dans le développement du vaccin.

« En cas de succès, cet essai pourrait permettre d’inclure une population pédiatrique dans l’essai de phase 3 », a-t-il expliqué, ajoutant que la maladie de Lyme « continue d’être une préoccupation majeure et est prévalente chez les enfants. »

Il est donc extrêmement important de proposer un vaccin qui puisse protéger à la fois les adultes et les enfants aussi rapidement que possible, a-t-il poursuivi.

VLA15 est le seul vaccin candidat actif contre la maladie de Lyme actuellement en développement clinique et couvre six sérotypes répandus en Amérique du Nord et en Europe.

Le Parlement européen réclame plus de moyens contre la maladie de Lyme

Pour la première fois, les eurodéputés ont demandé à la Commission européenne d’allouer des fonds supplémentaires pour la recherche sur la maladie de Lyme, qui touche de plus en plus d’Européens.

Le vaccin candidat utilise un mécanisme d’action établi ciblant la protéine de surface externe de la bactérie responsable de la maladie.

En 2016, la Banque européenne d’investissement (BEI) a accordé à Valneva un prêt de 25 millions d’euros pour soutenir la recherche et le développement de vaccins, y compris son vaccin candidat contre la borréliose de Lyme.

Le seul autre vaccin qui faisait l’objet d’essais cliniques était celui de Baxter, qui a été vendu à Pfizer en 2014, a indiqué le porte-parole de Baxter à EURACTIV.

Le fardeau croissant de la maladie de Lyme

Le nombre de cas de maladie de Lyme en Europe n’a cessé d’augmenter au cours des dernières décennies.

Le changement climatique est soupçonné d’être l’un des facteurs à l’origine de cette hausse, ainsi que les changements dans l’utilisation des sols, la dispersion des tiques hôtes et d’autres modifications de l’environnement dues à l’homme.

Le nombre de cas de maladie de Lyme en Europe.

L’incidence de la borréliose de Lyme pondérée par la population en Europe occidentale a été estimée à 22 cas pour 100 000 personnes par an, bien que les données varient selon les pays européens.

Les incidences annuelles les plus élevées pour la borréliose de Lyme ont été signalées dans le sud de la Suède, avec 464 cas pour 100 000 personnes, tandis que la plus faible a été enregistrée en Italie, avec 0,001 cas pour 100 000 personnes.

D’autres pays, dont la Croatie, la Bulgarie, la Finlande et la Hongrie, ont également signalé des taux d’incidence élevés de la maladie.

L’action de l’UE : surveillance et communication

L’ECDC et les experts d’un certain nombre d’États membres ont proposé d’inclure la maladie de Lyme dans la liste des maladies à déclaration obligatoire de l’UE. Cependant, le 22 juin 2018, la Commission européenne a publié une liste actualisée des maladies transmissibles qui n’inclut que la neuroborréliose de Lyme, autorisant l’ECDC à surveiller la répartition des cas à l’échelle de l’UE.

La neuroborréliose est la complication la plus grave de l’infection bactérienne Borrelia, observée chez environ 10 % des patients atteints de la maladie de Lyme. La définition de la neuroborréliose est plus standardisée que celle des autres manifestations de la maladie de Lyme, ce qui permet un suivi plus étroit des cas.

« Le diagnostic de la maladie de Lyme est un défi, car les symptômes sont variés et souvent non spécifiques. En outre, différents critères et tests de diagnostic sont utilisés dans différents pays », c’est ainsi que Věra Jourová, alors commissaire européenne à la justice, a justifié la décision de ne pas inclure la maladie de Lyme dans la liste lors de la session plénière de novembre 2018.

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Depuis lors, les progrès ont été lents, au-delà du suivi plus étroit de la neuroborréliose dans l’UE, qui, selon l’ECDC, permet une évaluation plus fiable de la tendance de la borréliose de Lyme dans le bloc.

Horizon 2020 (2014-2020) a vu deux projets de recherche liés à la maladie de Lyme, DualDur et ID-Lyme, financés avec une contribution totale de l’UE supérieure à 5 millions d’euros. Auparavant, dans le cadre du septième programme-cadre (2007-2013), la contribution de l’UE à plusieurs projets de recherche liés à la maladie de Lyme dépassait les 6 millions d’euros.

Mais les questions soulevées par le Parlement européen en novembre 2018 demeurent, malgré les investissements dans la recherche. La plus pressante met en évidence le fait que la véritable prévalence de la borréliose de Lyme dans l’UE est inconnue en raison du manque de statistiques et d’une grande variété de définitions et de méthodes pour la détecter, la diagnostiquer et la traiter.

Interrogé sur les mesures prises depuis 2018, un porte-parole de la Commission n’a pu qu’indiquer à EURACTIV le réseau de communicateurs dans le cadre de la discussion du Comité de sécurité sanitaire sur la communication des risques liés à la borréliose de Lyme en juin 2019.

Le représentant a également précisé que les États membres n’avaient contacté ni la Commission ni l’ECDC concernant un soutien logistique pour les campagnes d’information et de sensibilisation sur la borréliose de Lyme.

Actuellement, une boîte à outils de communication sur les maladies transmises par les tiques est disponible pour des campagnes spécifiques axées sur la borréliose de Lyme.

[Post-édité par Anne Damiani]

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