La Commission européenne met les e-cigarettes à l’épreuve

Dans un rapport publié le 20 mai, la Commission a déclaré que la dernière évaluation du SCHEER (le Comité scientifique Comité scientifique des risques sanitaires, environnementaux et émergents) sur les risques des cigarettes électroniques soutenait « l’approche prudente et précautionneuse adoptée jusqu’à présent.» [Shutterstock/REDPIXEL.PL]

Un rapport de la Commission européenne évoquant la possibilité que les cigarettes électroniques relèvent de la législation pharmaceutique a relancé le débat de longue date sur les effets de ces nouveaux produits sur la santé.

Les cigarettes électroniques sont actuellement couvertes par la directive sur les produits du tabac, en raison du fait qu’elles contiennent de la nicotine, une substance toxique.

Les défenseurs des cigarettes électroniques affirment qu’elles pourraient aider les fumeurs à arrêter de fumer, mais la Commission s’est montrée jusqu’à présent prudente quant à la question de savoir si elles devaient être considérées comme des aides au sevrage tabagique.

Dans un rapport publié le 20 mai, Bruxelles a déclaré que la dernière évaluation du risque des cigarettes électroniques par le Comité scientifique des risques sanitaires, environnementaux et émergents (CSRSEE) soutenait « l’approche prudente et précautionneuse adoptée jusqu’à présent ».

« Dans son avis, le CSRSEE a souligné les conséquences sanitaires [des cigarettes électroniques] et le rôle important qu’elles jouent dans l’initiation au tabagisme », indique le rapport. Toutefois, « dans la mesure où les cigarettes électroniques sont des aides au sevrage tabagique, leur réglementation devrait suivre la législation pharmaceutique ».

De leur côté, les partisans des cigarettes électroniques affirment depuis longtemps que ces nouveaux produits sont beaucoup moins nocifs que les cigarettes classiques et qu’ils pourraient être utilisés pour aider à se débarrasser de cette habitude. Ils citent également un certain nombre d’études à l’appui de leurs arguments, qui, selon eux, ont été ignorées par les responsables politiques de l’UE.

Pourtant, la référence à la législation pharmaceutique pourrait s’avérer délicate pour les fabricants de cigarettes électroniques, soucieux de préserver l’attrait de leurs produits pour les consommateurs.

Valerio Forconi, responsable des affaires européennes chez Imperial Brands, société britannique de tabac, a déclaré à EURACTIV que la réduction des risques sans attrait pour les consommateurs n’apportait que peu d’avantages sur le plan de la santé publique.

« Les voies médicalement réglementées vers le sevrage abondent, mais elles ne plaisent pas à tous les fumeurs adultes. Beaucoup d’entre eux ne veulent pas perdre la satisfaction qu’ils retirent de la cigarette », a-t-il expliqué.

Pour obtenir des avantages en matière de santé publique, a-t-il ajouté, il est important que les alternatives aux cigarettes, éventuellement moins risquées, restent aussi attrayantes et disponibles que les produits originaux.

« La médicalisation des produits à base de nicotine nouvelle génération les rendrait plus difficiles d’accès pour les fumeurs que les cigarettes et limiterait les avantages potentiels pour la santé publique que la Commission dit rechercher », a-t-il appuyé.

L'e-cigarette a sa place dans le plan de lutte contre le cancer, mais "nous devons rester vigilants"

La cigarette électronique réduit « sans doute » les risques [de cancer] par rapport à la cigarette conventionnelle. Bien qu’elle ait sa place dans le plan européen de lutte contre le cancer, elle ne devrait pas bénéficier pour autant d’une réglementation « allégée », estime l’eurodéputée Michèle Rivasi.

Une autre source de l’industrie du tabac, qui s’est adressée à EURACTIV sous couvert d’anonymat, a déclaré que le dossier de l’UE ne correspondait pas à un changement majeur dans l’approche de la réglementation des cigarettes électroniques.

Le rapport soutient le statu quo, c’est-à-dire que les produits relèvent de la directive, sauf si leur présentation ou leur fonction signifient qu’ils relèvent des directives de l’UE sur les médicaments et les dispositifs, comme l’exprime l’article 36 de la directive, a fait valoir la source.

« Cela ne fait l’objet d’aucune controverse, et rien dans le rapport de la Commission ne suggère qu’il y ait eu un quelconque problème à cet égard », a poursuivi celle-ci.

« L’article 20 de la directive, qui réglemente les cigarettes électroniques, est entré en vigueur il y a seulement cinq ans. Le marché se développe, et le débat scientifique progresse. De plus en plus de fumeurs abandonnent la cigarette et utilisent des cigarettes électroniques à la place. Ce n’est pas le moment de remettre en cause l’ensemble du cadre réglementaire. »

Un rapport sévère

Toutefois, le rapport de la Commission a rejeté les tentatives de certains acteurs du secteur de présenter les cigarettes électroniques comme des produits à risque réduit, ainsi que les affirmations selon lesquelles elles aidaient les fumeurs à arrêter de fumer, en soulignant leur popularité parmi les jeunes adultes et leur attrait pour les nouveaux fumeurs.

« Cependant, des tendances inquiétantes jouissent d’une popularité grandissante chez les jeunes. Il existe des preuves solides que les arômes des e-liquides sont attrayants pour les jeunes et les adultes. Les jeunes en particulier utilisent de manière significative des arômes non traditionnels, tels que les bonbons et les fruits », indique le document.

« Ces arômes influencent fortement les jeunes en diminuant la perception des risques et en augmentant l’envie d’essayer. Les États membres interdisent de plus en plus les arômes pour les cigarettes électroniques », peut-on lire.

M. Forconi a rejeté ces conclusions, affirmant que l’analyse de la Commission ne tenait pas compte de la vaste littérature scientifique sur la réduction des risques liés au tabac.

« Bien qu’aucun produit ne soit sans risque, les dispositifs à la nicotine de nouvelle génération offrent des risques potentiellement plus faibles que les produits du tabac traditionnels. Nous espérons que la Commission en tiendra compte lors de l’examen de la directive », a-t-il déclaré.

« Ne pas le faire reviendrait à ignorer l’expérience des millions d’adultes européens qui ont abandonné la cigarette grâce aux dispositifs de nouvelle génération, ainsi que l’impact sur la santé publique au niveau de la population que peuvent avoir de tels changements dans la consommation de nicotine », a-t-il ajouté.

D’après l’autre source de l’industrie du tabac, la Commission a omis de se demander si la progression des nouveaux produits, tels que les cigarettes électroniques et les produits de tabac chauffé, avait contribué à la réduction de la prévalence du tabagisme dans le bloc. « Il est très peu probable que les objectifs de réduction du tabagisme auraient pu être atteints sans le nouveau marché des nouveaux produits. »

La source a également comparé le rapport de la Commission à un rapport récent publié par Public Health England (PHE), qui a adopté une position plus favorable à l’égard des cigarettes électroniques en tant qu’aides au sevrage tabagique.

En effet le PHE a maintenu sa position selon laquelle le vapotage ne présente qu’une petite fraction des risques du tabagisme et que le fait de passer complètement du tabac au vapotage présente des avantages substantiels pour la santé par rapport à la poursuite du tabagisme.

« En l’état actuel des connaissances, affirmer que le vapotage est au moins 95 % moins nocif que le tabagisme reste un bon moyen de communiquer sans ambiguïté la grande différence de risque relatif, afin d’encourager davantage de fumeurs à passer du tabagisme au vapotage. Cela ne signifie pas que les cigarettes électroniques sont sans danger », indique le rapport du PHE.

Le même rapport soutient également que les cigarettes électroniques attirent très peu de jeunes qui n’ont jamais fumé vers un usage régulier : « Les cigarettes électroniques ne semblent pas compromettre le déclin à long terme du tabagisme chez les jeunes au Royaume-Uni. »

Entre-temps, les ONG antitabac, telles que le Réseau européen pour la prévention du tabagisme et du tabac (ENSP), ont salué l’évaluation de la Commission, affirmant que bon nombre de leurs conclusions étaient représentées dans le document.

Des groupes en particulier, tels que Smoke Free Partnership, ont recommandé de revoir et d’harmoniser les définitions du tabac et des produits connexes dans la directive et dans l’ensemble de la législation européenne, y compris une définition spécifique pour les produits de tabac chauffé ainsi qu’une révision des définitions, de la classification et des voies de commercialisation des nouveaux produits du tabac.

[Post-édité par Anne Damiani]

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