Le Royaume-Uni craint une propagation de la variole du singe chez les hommes ayant des rapports homosexuels

La variole du singe est une zoonose causée par un virus (de la famille poxviridiae) du même genre orthopoxviridae que celui de la variole humaine. Il s’agit d’un virus enzootique des forêts ombrophiles d’Afrique centrale pouvant accidentellement se transmettre à l’humain. [SHUTTERSTOCK/9nong]

Quatre nouveaux cas de variole du singe ont été détectés au Royaume-Uni chez des hommes ayant des rapports sexuels avec d’autres hommes, ce qui suscite des inquiétudes quant à la propagation du virus au sein de la population.

L’Agence britannique de sécurité sanitaire (UKHSA) a détecté quatre nouveaux cas sans lien connu avec les cas confirmés précédemment signalés au début du mois. Au total, sept cas de variole du singe ont été confirmés au Royaume-Uni entre le 6 et le 15 mai.

« Nous demandons instamment aux hommes homosexuels et bisexuels d’être attentifs à toute éruption ou lésion inhabituelle et de contacter sans tarder un service de santé sexuelle », a indiqué Susan Hopkins, conseillère médicale en chef de l’UKHSA, alors que l’on s’inquiète d’une nouvelle diffusion dans le pays.

La variole du singe est une infection virale généralement associée aux voyages en Afrique de l’Ouest. Il s’agit généralement d’une maladie bénigne et spontanée, transmise par un contact très étroit avec une personne atteinte de la variole du singe, mais elle peut se révéler mortelle dans certains cas.

La période d’incubation du virus est généralement de six à treize jours, mais peut aller de cinq à vingt et un jours. Une fois infectés, les symptômes disparaissent généralement dans les 14 à 21 jours.

Colin Brown, directeur des infections cliniques et émergentes à l’UKHSA, a souligné que « la variole du singe ne se propage pas facilement entre les personnes et que le risque général pour le grand public est très faible ».

Premier cas de variole du singe lié au Nigeria

Le 7 mai, la présence du virus de la variole du singe a été confirmée chez un individu revenu du Nigeria au Royaume-Uni. Depuis septembre 2017, le Nigeria continue de signaler des cas de variole du singe, avec 558 cas suspects signalés dans 32 États du pays.

Deux autres cas ont été confirmés la semaine suivante au Royaume-Uni, sans lien avec le cas précédent et incluant des individus vivant dans la même maison.

« Ce cas est rare et inhabituel. L’UKHSA enquête rapidement sur la source de ces infections car les preuves suggèrent qu’il pourrait y avoir une transmission du virus de la variole du singe dans la communauté, par contact étroit », a déclaré Mme Hopkins.

Les patients nécessitant des soins médicaux se trouvent dans des unités spécialisées dans les maladies infectieuses au Royaume-Uni, tandis que d’autres personnes s’auto-isolent.

Des enquêtes sont en cours

L’UKHSA a informé que les personnes qui auraient pu être en contact étroit avec les individus concernés recevaient des informations et des conseils de santé, tandis que des enquêtes sont en cours pour établir les liens entre les cas.

Les personnes ne présentant pas de symptômes ne sont pas considérées comme contagieuses, mais, par précaution, celles qui ont été en contact étroit avec elles sont contactées afin de pouvoir être traitées rapidement si elles présentent des symptômes.

Les premiers symptômes de la variole du singe sont la fièvre, les maux de tête, les douleurs musculaires, les maux de dos, le gonflement des ganglions lymphatiques, les frissons et l’épuisement. Une éruption cutanée peut apparaître, commençant souvent sur le visage et s’étendant ensuite à d’autres parties du corps, y compris les organes génitaux.

L’éruption change et passe par différents stades et peut ressembler à la varicelle ou à la syphilis avant de former finalement une croûte, qui tombe ensuite.

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